Portadas de los medios de comunicación que se hicieron eco de la noticia del trasplante

Un 3 de diciembre de 1967, hace ahora 50 años, tuvo lugar el primer trasplante de corazón realizado con éxito en el mundo, una intervención que actualmente permite salvar la vida cada año a más de 7.000 pacientes cardiovasculares en todo el mundo, entre 250 y 300 en España.

El responsable de esa "odisea científica", según ha reconocido la Organización Nacional de Trasplantes (ONT), fue el médico sudafricano Christiaan Barnard, quien había aprendido la técnica en Estados Unidos con el profesor Norman Shumway, del Hospital Stanford Lane de San Francisco, que en 1959 realizó el primer trasplante de corazón en animales.

Barnard logró trasplantar con éxito el corazón de una mujer fallecida en un accidente de tráfico en un paciente de 53 años que presentaba una insuficiencia cardiaca asociada a una diabetes. "La comprobación de que ante mí se hallaba un hombre tendido, un hombre sin corazón, pero vivo, me parece que fue el momento que me infundió más pavor", según reconoció el propio Barnard.

El médico sudafricano Christiaan Barnard en una imagen de 1970El médico sudafricano Christiaan Barnard en una imagen de 1970

La operación -que se hizo en el Hospital Grote Schurr de Ciudad del Cabo (Sudáfrica)- duró cerca de cinco horas. Tras 52 minutos de suturas cardíacas y un choque eléctrico, el corazón del donante comenzó a latir en el tórax del receptor.

El médico consiguió que el órgano no fuera rechazado por el paciente, pero los inmunodepresores que tuvo que usar eran tan fuertes que dejaron al receptor sin defensas. Louis Washkansky falleció 18 días después como consecuencia de una neumonía contraída por este motivo. Pese a ello, el impacto mediático fue instantáneo.

Portadas de los medios de comunicación que se hicieron eco de la noticia del trasplantePortadas de los medios de comunicación que se hicieron eco de la noticia del trasplante

Los 100 primeros transplantados de corazón de ese año fallecieron al cabo de pocas semanas. Tras el fracaso de los primeros trasplantes, muchos centros dejaron de hacerlo. Las condiciones mejoraron en los años 70, pero los trasplantes de corazón empezaron a ser seguros en los 80, con la aparición de la ciclosporina, el primer fármaco realmente eficaz contra los rechazos.